Hao, September 2019

English version is below the french one…

Et bien oui! Nous sommes toujours a Hao, dans les Tuamotu!
Hao n’est pas seulement genial pour son Heiva que nous avons suivi avec grand enthousiasme!, c’est egalement et par dessus tout un immense lagon a decouvrir et apprecier, que l’on plonge, nage avec palmes et tuba ou bien en apnee! C’est ici un terrain de jeux exceptionnel!

Ceux qui ne pratiquent pas de sports aquatiques peuvent partir a la decouverte des nombreux motu petits ou grands, couverts de cocotiers ou non, parfois juste des petits monticules de coraux ou de sables, habites ou non, tous essaimes autour du lagon.

Les motu sont un moyen ideal de passer un week end ou plus a l’ecart du village et s’y ressourcer. Le soleil, des eaux cristalines et des plages de sables blanc, un ciel etoile pour toit et aucune lumiere artificielle pour troubler ce ciel magnifique. Oui, on pourrait ne jamais quitter de tels lieux!

Facile a dire tant la vie a bord des bateaux est devenue confortable, surtout au milieu des Tuamotu. Comme des escargots nous transportons notre maison sur notre dos et ne manquons techniquement de presque rien. Les dessalinisateurs sont la pour parer au manque d’eau lorsqu’il ne pleut pas, les eoliennes et les panneaux solaires fournissent l’energie necessaire, et lorsque tout cela fonctionne c’est parfait. Nous nous nourrissons avec ce que nous trouvons dans les epiceries, bien souvent des produits de base. Sur Hao, le supermarche sous marin est absolument irreprochable et incroyable, les poissons sont bons et que ce soit en chassant en apnee ou en mettant une ligne de traine, on est rarement bredouille.

Nous avons la chance d’avoir rencontre Aro, Olivier,Dylan qui nous ont gentiment appris a reconnaitre les especes comestibles du lagon. Une grande aide lorsque l’on sait que les poissons de lagon sont bien souvent porteurs de la tres toxique ciguatera. Il vaut mieux ne pas l’attraper et il faut donc faire preuve de prudence en consommant certaines especes. Bien entendu ce serait trop facile de considerer qu’une fois une espece reconnue non toxique a un endroit elle le sera partout dans les Tuamotu. Or, dans chaque atoll et parfois meme au sein d’un meme lagon voire d’un endroit a l’autre la meme espece pourra etre toxique ou non. Il est donc recommande de s’informer des especes a chasser aupres de la population locale. Nous avons appris par le mari de Moetea’s ainsi que d’autres personnes a reconnaitre deux especes de feuilles d’arbres a preparer en infusion en cas de ciguatera, encore faut il etre la ou l’on trouve ces deux arbres!

Jusque la nous nous sommes pretes au jeu de l’apprentissage et de l’observation et nous nous sommes borner a chasser les especes que nous savions comestibles. Si d’aventure nous chassons des especes ou il subsiste un doute, nous prenons une photo, le nettoyons, le congelons et notons dessus l’espece, la date et le lieu precis ou il a ete peche dans l’atoll. Une fois de retour au village nous demandons aux gens ce que nous devons en faire et c’est notre meilleure methode pour eviter la ciguatera.

Dans ce lagon nous sommes alles a Nake, Gake en paumotu, ancienne location du village. Situe tout au fond au sud du lagon, le motu est une immense cocoteraie. Aucune route ne vient jusqu’ici, on y arrive en potimarara personnel. Aucune navette d’aucune sorte! Le bout du monde!

Un roi vivait ici avec son peuple. On y voit encore le marae du roi etablit a l’ombre des cocotiers et faisant face au fabuleux lagon bleu et aux bancs de sables et coraux. Cet homme a quitte un paradis pour un autre paradis! D’anciennes citernes en pierre de corail sont visibles ca et la, c’est a peu pres tout ce qu’il reste de l’ancien village ansi que les fondations de ce qui devait etre une ancienne eglise. On ressent ici la presence d’un bon Mana!

La terre ici appartient toujours a quelques uns qui apres 1h30 de potimarara atteignent Nake. Une seule famille vit ici a plein temps alors que d’autres possedent des petites maisons precaires qu’ils utilisent lorsqu’ils font les recoltes de coprah par periode de 3 semaines. Ils ramassent les cocos, les ouvrent et font secher le coprah avant d’entreprendre 4heures de voyage retour a bord de leur potimarara surcharge. Le coprah sera ensuite stockes a Otepa jusqu’au passage de la goelette et ramene a Papeete pour y etre transforme en huile de coco, monoi et autres derives.
Dans les Tuamotu Est ou il y a tres peu de tourisme, ou peu de choses poussent hormis les cocotiers, le coprah est l’ultime source de revenu de la population. Bien qu’il s’agisse d’un travail difficile pour gens courageux, l’argent merite qu’ils obtiennent est d’environ 100 dollars par sac de 25kg de coprah, soit tres peu, considerant ce dur travail. Les hommes comme les femmes recoltent le coprah.

Nake est probablement le plus grand site de coprah de tout l’atoll de Hao.

De la nous chassons sur de superbes patates de corail, nous decouvrons de tres jolis nudibranches et aussi nos premiers poissons clowns qui montent la garde dans leurs anemomes en un adorable ballet. Les patates de corail sont partout dans le lagon et ressemblent a de gigantesques champignons qui sont a peine a 3 metres sous la surface mais aussi quelquefois a seulement 50 cm et dont le pied descend entre 3 et 12 metres.

Les poissons se cachent la! Des merous de toutes sortes, de splendides poissons perroquets, des nasons, poissons papillons, chirurgiens, loches saumonee… un veritable aquarium sans oublier les requins, toujours de la fete, principalement des pointes noires et pointes blanches, parfois un citron. Les pointes noires ne montrent en general aucune agressivite envers les plongeurs. Les pointes blanches sont des requins de recifs et peuvent paraitre sympa mais sont toujours a la recherche d’une proie. Ils n’hesiteront pas une seconde a voler la votre si vous en avez une… on peut les voir parfois se precipiter dans un trou de corail pour harceler un merou bien cache sans que les coraux pointus et coupants ne lui posent probleme. Ils sont puissants, rapides, imprevisibles.

J’ai vu une fois Olivier, Dylan et Jean luc , en train d’essayer chacun leur tour de retirer un poisson coince avec une fleche dans un trou, alors que pas moins de 5 requins pointes blanches tournaient autour sans qu’aucun d’eux ne montrent d’agressivite. Une chance!

Le monde sous marin est surprenant, il y toujours quelquechose a observer, poissons, coraux, formation de coraux, nudibranches, benitiers aux couleurs incroyables, lumieres…

Du sud du lagon, nous nous arretons a Kaua 2, cette longue formation de corail qui part de l’ocean et s’etire a l’interieur du lagon. Ca grouille de vie, de poissons, requins, bentiers, nudibranches et… la tres noble raie Manta,! Elles viennent ici se faire nettoyer. Elles sont absolument fantastiques, elegantes et sublimes. Difficile de resister a l’appel et nous sautons a l’eau pour evoluer avec elles alors qu’elles se nourissent de plancton. Ce n’est pas la premiere fois que nous nageons avec les Manta mais c’est la premiere fois que nous beneficions d’une visibilite exceptionnelle comparee a celle des Marquises. Chaque jour nous nous melons a leur ballet, elles nous laissent approcher. Moments uniques et rares, ou nous dansons et volons comme elles jusqu’a ce que le manque d’air nous rappelle a la realite… et a la surface! Instant magique ou l’on regrette d’etre ne avec deux jambes et non d’etre une Manta!

Une autre fois nous ancrons a La Ferme, un mouillage relativement protégé. Ancienne ferme perliere fermee de nos jours, on y trouve ici les restes des constructions a terre comme sur l’eau. Difficile de dire ce qu’il s’est reellement passe, baisse du cours de la perle, trop eloigne, travail difficile et couteux, qui sait?… Les constructions sont abandonnees tout comme les installations de panneaux solaires completement morts mais toujours debout. Tout est detruit, tempete ou juste travail du temps…on se retrouve face a des montagnes de toles eparpillees partout. C’est triste. Il n’y a helas rien a faire. Tout cela pourtant appartient bien a quelqu’un.

Le mouillage de la Ferme est magnifique, il n’y a pas enormement de cocotiers mais par contre beaucoup de Tamanu, ces arbres si reputes pour leur precieuse huile calophyle tiree de leurs noix. Vous pouvez les ramasser et si l’envie vous dit d’en tirer de l’huile, bon courage! Il vous en faudrait des tonnes avant d’en extraire une quantite consequente! Raison pour laquelle cette huile est si chere!

Tout autour du lagon il existe un nombre considerable de HOA, ces fausses passes ou l’ocean communique avec le lagon mais qui ne sont pas navigables, les poissons s’y font parfois prendre pendant les marees. Beaucoup de pecheurs viennent y poser des filets et attrapent une belle quantite de poissons.

Il y a ici de tres jolies longues et etroites plages de sable rose lechees par les eaux bleues transparantes du lagon, un vrai reve! Jusque… 16heures! A partir de cet instant il vaut mieux avoir regagne le bord ou s’etre recouvert de pieds a la tete de pareo, pantalons amples, avant de devenir la proie des Nonos. Ces microscopiques mouches suceuses de sang sont quasi invisibles et c’est seulement apres quelques heures que l’on realise les ravages qu’elles peuvent faire. Restons habilles, oublions la romantique idee d’un Happy Hour sur le sable rose au coucher du soleil! Les piqures sont douloureuses et laissent de belles cicatrices-souvenirs dont on se passerai, sans compter les demangeaisons occasionnees!

Nous apprecions La Ferme parceque c’est completement isole, tranquille et surtout tres poissonneux! Jean luc a chasse 7 merous, moi un seul! C’est le maitre! Les poissons perroquets sont plus delicats a chasser, tres rapides, ils savent tres bien que votre fusil n’est pas un appareil photo sous marin, meme equipe d’une go-pro!!!

Le lagon de Hao est egalement tres repute pour sa passe, la passe Kaki. Une passe large et longue et unique moyen d’acces dans le lagon. Agrandi a l’epoque ou Hao a etait la base arriere de Mururora et Fangataufa, maintenant utilisee par les Goelettes, voiliers et autres cargo pour rejoindre Otepa, elle est egalement tres repute pour la plongee. Deux bouees ont ete placees de chaque cote de l’entrée pour permettre d’y plonger, bien que ces sites ne soient accessibles que par peu ou pas de vent et mer calme. Le courant dans la passe peut etre tres puissant entre 5 et 20 noeuds y ont ete enregistres il est donc recommande de verifier les horaires des marees. Une fois la, on peut soit faire de l’apnee soit plonger. Beaucoup de poissons, coraux, requins et mantas sont la. La visibilite est relativement bonne pour une passe. Nous avons pris une bouee et fait des plongees et de l’apnee. C’est a faire et a refaire.

Nous avons rencontre ici beaucoup de gens, tous tres sympathiques et tres serviables, prets a partager leur culture Paumotu et Jamais je n’aurai imagine que Hao possedait un patrimoine aussi riche et charge de legendes! mais je partagerai cela une prochaine fois!

Les diverses facettes de HAO font de cet atoll un lieu unique, preserve et sure, d’ou il est difficile de partir!! L’ecole a repris a la mi aout, les eleves ont reintegre Hao, et y resteront jusqu’aux vacances de Noel ou les pensionnaires, pour certains, retrouveront leurs familles eloignees pour un bon mois de fetes!
Nous serons, quand a nous, partis depuis longtemps… ou pas!!!

For my englishspeaking friends :

Guess what?! We are still in HAO, eastern Tuamotu!
Hao is not only good for the Heiva which we followed with great enthusiasm and fun !

Hao is also and above all a beautiful huge lagoon to enjoy and discover, either you dive, snorkel or free dive you find here an exceptional playground!

Those not involved in watersports can enjoy the discovery of the many motu spread all around the lagoon, sometime small sometime big, sometime covered with coconut trees, sometime just a piece of coral covered with sand or broken coral bits! Sometime inhabited, sometime not.

The motu all offer a great way to spend a week end or more away from town, resourcing yourself. Just the sun, pristine waters and sandy beaches, starry sky with not one light around to mess up with the sky beauty. There, true, you could stay forever!

Easy to say of course as life from our boat, in the middle of the Tuamotu, is rather comfi and absolutely enjoyable. Like snails we carry our house on our back, lack almost nothing, fresh water with inboard water maker, solar panels bring the power as well as wind generator (when all works fine ahahah!!!), we feed on what we find in grocery stores of course but also in the crazy fish underwater supermarket! And on that point HAO is incredible. Either you free dive or put a line from the boat, you are up to something small, medium or big!

We were blessed to meet Aro, Olivier and Dylan, who kindly taught us to recognize the edible species of the lagoon. A great help when you know ciguatera is THE disease you get by eating some fishes. A disease where there is no real cure, and which can leave you in pain and distress for a long time. Ciguatera is t be avoided so better be aware of what fish to eat! Of course it would be too simple to ask at one place and consider yourself warned for the rest of all the atolls of the Tuamotu! Unfortunately every atoll you go you’d better be humble and ask the local what is good to catch underwater, sometimes. We also got information from Moetea’s husband regarding 2 special herbal treatments to prepare in case of ciguatera, the challenge being where the tree grows and not anywhere else!

So far, we have played the learning and observation game and only caught species known to be safe. If we happen to catch a fish we are not sure about, thanks to new technologies!, we take a picture, clean the fish, freeze it with date, species, and place where caught. Once back to people we trust we ask them what to do with it! We found it the best way to do it and be safe so far.

In the lagoon we went to Nake ancient name GAKE, the former village location. Located at the south end of the Lagoon, the motu is covered with coconut trees. No road gets you there, only personal boats reach the remote Nake. No shuttle of no kind!

A king used to live and rule his people. The king’s marae can be seen under the shade of coconut trees, facing the fabulous blue lagoon and sandy banks. That guys left a paradise to reach another paradise! Some ancient water cisterns built with coral rocks are spread around the site, this is all what’s left from the old village with church foundation. Though a good Mana is all over the place and you can feel it!

The land still belong to people who sail 1h30 with their potimarara to reach Nake. One guy and his family lives all year long here, while other have precarious houses used during coprah harvest time of 3 weeks in a row to pick up, open and dry it before returning to Otepa on their Potimara fully loaded for a 4 hours trip. Then it is stored in the coprah building until the goelette cargo ship comes and sail it back to Papeete where it is processed into coconut oil, monoi and other derived products.
In the Eastern Tuamotu where there is almost no tourism, where almost nothing grows except coconut trees, Coprah is the ultimate income source. Although a very hard job for very courageous people, the well deserved money they get is about 100 dollars per 25kg bag of dried coprah, very lightly paid considering the job. Men and women both do the coprah.

Nake is probably the biggest coprah site of the entire HAO.

From there we go spearfishing on some great coral heads, at our surprise we discover lovely nudibranchs and also our first clown fishes guarding their anemones with pride! Lovely underwater ballet, lovely fishes. The coral heads are everywhere to be seen in the lagoon and they looks like huge mushroom very thin at the bottom with a very large head reaching 3 meters below the surface but most of the time 50 cm only… and getting down at a depth from 3 to 12 meters.

Underwater fishes hide there. Groupers of all kind, beautiful blue parrot fishes, unicorn, damsel fishes, butterfly fishes, surgeon fishes… the show is on and of course sharks get in the way, mostly blacktips and white tips, sometimes a lemon too. Black tips are ok with divers or free divers. White tips are coral sharks they can behave nicely but they are looking for prey! They will not hesitate a second to steel yours if you get one… they sometimes can be seen rushing into a hole covered with spiny coral and trying to get a hidden grouper without being bothered by the coral. They are strong, fast and unpredictable.

I once saw Olivier, Dylan and Jean luc, the 3 of them trying to remove a speared fish stuck into a hole surrounded with more than 5 white tips without one being agressive ! Luck I would say!

The underwater world is amazing, always something lovely to watch, fishes, corals species or formation, nudibranchs, colorful clams, lights…

From the south of the lagoon, we stop by Ka ua2. A long coral formation starting from the ocean and stretching into the lagoon. It is very lively, fishes, sharks, clams and…. Manta rays! They come around to their own cleaning station. They are absolutely gorgeous, elegant and classy. Hard to resist that call and off we go and join them while they feed on some plankton. Although not our first time with manta, we are amazed with the clear visibility compared to the Marquesas. Everyday we meet manta rays, everyday they let us approach. A unique and rare moment flying and dancing like them until you are unfortunately brought back to reality, lacking air and ready to surface, regretting you were given two legs to live and not being a Manta!!

Another day we go to The Farm, a place good to anchor, shallow and well protected. Used to be a pearl farm location. Now Pearl farms are closed, remaining of buildings are seen all over here and there, built either on land or ashore. Hard to know what really happened here. Price market of the pearl went down, too remote, work pretty difficult and costly, who knows. Buildings are abandoned, solar pannels totally dead but still standing, all is destroyed either by storms or no one decided to take care of if. So many scrap metals hanging everywhere. It is sad. Nothing you can do about it. It still probably belongs to someone.

The farm anchorage is beautiful, there are not many coconut trees, a lot of tamanu trees so famous for the precious calophyle oil issued from the nuts of the trees. Here you can just pick them up and if you want to turn the nuts into oil…. be my guest ! You really need to get a lot of nuts or be nut yourself before you extract a drop of this oil! Now you know why it is so expensive!

Here you have plenty HOA, kind of false pass where ocean comes into the lagoon carrying fishes, but so shallow that no boat comes in or out, fishes are sometimes trapped here in between tides. People sometimes comes and drop nets to catch the trapped fishes.

There is also a very lovely long and narrow beach. The pinkish sand drops into the blue transparent and pristine water and it is a dream… until… 4pm ! then you’d better get away or cover your whole body before you become nonos prey! This tiny sort of sandflies bite you without notice and then when you feel it, it is already too late… they are so tiny they go through mosquito nets… the bites are painful and so far I have tried many things to avoid being their happy hour but did not find the proper way except… GET DRESSED!! So here no drink on the beach for sunset believe me!! So back on the boat the nonos do not go that far except when it is windless!!!

We enjoy The Farm as it is totally remote, quiet and pretty fishy ahahah!

Jean luc while spearfishing caught 7 groupers. I only caught one! He has of course more practice than I do. Parrot fishes are not easy to catch … they perfectly know you are not holding an underwater camera!!!!

HAO’s lagoon is also famous for its passe. Kaki’s passe. A very large and long passe and the only accessible one to get in with a boat. It has been enlarged using dynamite at the time Hao was used as a supply base for Mururoa. Now used by the Goelettes, sailboats and supply boats to access Otepa, it is also very famous for its diving. Two diving buoys have been placed on each side of the entrance of the passe, ocean side. You can moore on it, though it is accessible only when there is no wind or very little and sea very calm. You can reach the buoys at slack tide, otherwise the current in the passe can be important. From 5 to 20 knots have been registered in the passe. Once moored, you can either free dive average 10 meters, or dive deeper if you feel like. Lots of fishes, coral, sharks are seen deeper. Visibility is good for a passe. We moored Oviri to the buoey and enjoyed a 40 minutes dive. I am sure we are going to do it again.

We have met here a lot of wonderful and lovely people, happy to share their Paumotu culture and I’d never imagine Hao possess such a rich cultural Heritage and full of legends! this I will keep for another post!
The many sides of HAO rendered the place very unique, preserved, safe and hard to leave! School started mid august, kids are back from their own atoll, from Tahiti, and will remain in HAO until Christmas vacation and festivities, where most of the kids in boarding school here will be returning to their family for a month or so of celebration and famly gathering.
By this time we might be long gone… Or not!!!

3 Replies to “Hao, September 2019”

  1. Your ventures make me green with envy! I have no idea where you are now. But I think you did not travel too far beyond your last posted location. Still, the description sounds totally different! I can certainly tell that you and Jean Luc are not tiring of your adventure! Good heavens, do continue to be very discerning about eating the fish! Wishing you no nonos! 😎 Haha!

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